Fue encontrada la tumba más antigua de África, contiene los restos de un niño de 3 anos - 2021

Fue encontrada la tumba más antigua de África, contiene los restos de un niño de 3 anos

Un equipo de investigadores ha descubierto lo que sería la tumba más antigua de África. En ella se encuentran los restos de un niño de 3 años de edad al que apodan Mtoto (significa ‘niño’ en lengua suajili) y son datados en 78 mil años. Los resultados de los análisis realizados afirman que se trata del enterramiento humano más antiguo de África.

Fue encontrada la tumba más antigua de África, contiene los restos de un niño de 3 anos - 2021

Aunque algunas tumbas humanas de Oriente Medio y Europa son más antiguas, el hallazgo en África proporciona uno de los ejemplos inequívocos más antiguos de un cuerpo enterrado en una fosa preparada para dicho fin y cubierta con tierra.

“Este es claramente un enterramiento, claramente datado. Muy antiguo. Muy impresionante”, dice Paul Pettitt, experto en enterramientos paleolíticos de la Universidad de Durham, en Inglaterra, que no participó en la investigación.

Los restos también ofrecen un raro ejemplo del funcionamiento de la antigua mente y el corazón humanos. El fósil, descrito en la revista Nature, se ha apodado «Mtoto» —que significa «niño» en suajili— y se suma a otros dos enterramientos africanos ligeramente posteriores que también contienen niños. Aunque tres casos en todo el continente no suponen una muestra de peso, Pettitt cree que las edades de los difuntos son particularmente reveladoras para comprender el desarrollo del enterramiento como práctica ritual.

Fue encontrada la tumba más antigua de África, contiene los restos de un niño de 3 anos - 2021

“Los grupos de cazadores-recolectores modernos creen que la muerte es natural e inevitable”, afirma. “Pero hay dos excepciones: la muerte por trauma y la muerte de bebés y niños. Quizá podemos ver la vaga aparición de la sensación de que la muerte, cuando llega demasiado pronto, no es natural y necesita conmemorarse de algún modo que se aparte de la norma”.

Una posible mortaja

La tumba de Mtoto se halló en Panga ya Saidi, un enorme sistema de cavernas extendida a lo largo de una escarpa que discurre en paralelo a la costa keniana. Un equipo de los Museos Nacionales de Kenia, en Nairobi, y del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana, en Jena, Alemania, ha estado excavando el sistema desde 2010.

Hasta la fecha, se han descubierto decenas de miles de herramientas de piedra, cuentas hechas con conchas, restos de animales sacrificados y otros artefactos que atestiguan el uso humano constante desde la actualidad hasta hace 80 000 años durante un periodo de la prehistoria africana conocido como Edad de Piedra Media.

“Este yacimiento siempre fue propicio a la ocupación», afirma Michael Petraglia, del Instituto Max Planck. “La gente nunca desapareció del todo”.

En 2013, el equipo descubrió una estructura parecida a una fosa a unos tres metros bajo el actual suelo de la cueva. Las excavaciones en 2017 revelaron lo que parecía ser un hueso descompuesto. El material fino era demasiado frágil para excavarlo sobre el terreno, así que el equipo decidió revestir los huesos y los sedimentos circundantes de yeso y transportar el bloque a Nairobi para estudiarlo.

Fue encontrada la tumba más antigua de África, contiene los restos de un niño de 3 anos - 2021

Así comenzó un increíble viaje póstumo. Las excavaciones iniciales en el laboratorio del Museo Nacional revelaron dos dientes aparentemente humanos cerca de la superficie del bloque.

“Sabíamos que nos habíamos topado con algo grande», cuenta Emmanuel Ndiema, director del departamento de arqueología del museo y miembro del equipo de investigación. “Pero el espécimen era delicadísimo, no teníamos la capacidad de prepararlo”.

Ndiema entregó personalmente el fósil a sus colegas del Instituto Max Planck en Jena. Desde allí viajó al Consorcio del Centro Nacional de Investigación de La Evolución Humana (CENIEH) en Burgos. El espécimen fue sometido a más de un año de preparación y análisis, empleando microtomografía computarizada, microscopía óptica y otras técnicas de imagen no invasivas, así como excavación manual cuando el estado delicado de los huesos lo permitía.

Poco a poco, fue apareciendo el espécimen: primero una columna vertebral articulada, después la base de un cráneo, después la mandíbula inferior y raíces de dientes juveniles. En otra sección del bloque, el equipo halló costillas y omóplatos en sus posiciones anatómicas naturales.

“Todo estaba en su sitio», cuenta la directora del CENIEH María Martinón-Torres, que lideró la investigación. “No era un fósil cualquiera. Teníamos un cuerpo. Teníamos un niño”.

Además del estado articulado del esqueleto, otras series de indicios sugerían que el niño había sido enterrado a propósito poco después de su muerte. Los sedimentos de la fosa eran claramente diferentes de los sedimentos circundantes y contenían muchas conchas y rastros de caracoles que se alimentaban de lombrices, hallados alrededor de cadáveres enterrados bajo tierra.

Un análisis geoquímico también reveló sustancias químicas en el suelo producidas por la acción de bacterias carnívoras, que explicaban el avanzado estado de descomposición de los huesos. A medida que la carne y los órganos del niño se descomponían, los espacios que dejaron se llenaron poco a poco de sedimentos, así que la caja torácica conservó su forma tridimensional. Pero las costillas superiores habían rotado 90 grados, algo que puede ocurrir si el cuerpo hubiera estado muy apretado en la fosa o, más probablemente, envuelto estrechamente en una mortaja de algún material, quizá piel animal u hojas grandes, que se habría descompuesto hace ya tiempo.

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Finalmente, la posición de la cabeza y las vértebras cervicales respecto al cuerpo indicaban que el niño amortajado había sido enterrado con la cabeza apoyada sobre una especie de almohada, un momento conmovedor en la vida de una comunidad humana primitiva, que el equipo capturó justo antes de que desaparecieran los restos del niño.

“Los huesos estaban literalmente convirtiéndose en polvo”, afirma Martinón-Torres. “Llegamos justo a tiempo, antes de que desaparecieran”.

 

Con información de National Geographic
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